updated 1:11 PM UTC, Oct 13, 2018

Le donne vivono più a lungo e la scienza non sa davvero perché

In tutto il mondo, le donne vivono più a lungo degli uomini. Un bene biologico che potrebbe essere correlato al loro ruolo essenziale nella riproduzione.


Jeanne Calment, Emma Morano, Jessie Gallan, Susanna Mushatt Jones, Kane Tanaka ... Che cosa hanno in comune? Hanno vissuto almeno fino a 110 anni. E per sperare di far parte di questo club di "supercentenari", è meglio essere una donna. Questo vantaggio della longevità, appartiene al cosiddetto sesso debole e si trova in tutto il mondo, basterebbe cercare gli ormoni sessuali giusti. Più in particolare quelli estrogeni. Già noto per proteggere le donne dalle malattie cardiovascolari fino alla menopausa, l'estrogeno preserverebbe anche i telomeri, secondo uno studio presentato in una conferenza sulla menopausa da Elissa Epel, professore di psichiatria all'Università di San Francisco, queste sequenze di DNA che proteggono la fine dei nostri cromosomi, assicurano il mantenimento dell'integrità del genoma durante le divisioni cellulari. Perché ogni volta che una cellula si replica, i cromosomi fanno lo stesso con il rischio di perdere, alle estremità, alcune delle informazioni genetiche necessarie per la funzione cellulare. Un fenomeno evitato grazie ai telomeri che purtroppo, nel tempo, si consumano e si accorciano. Quando raggiungono una certa soglia, la cellula entra in senescenza, favorendo la comparsa di malattie degenerative o tumori. È noto da diversi anni che le donne vivono più a lungo degli uomini. "All'età di 50 anni, una donna ha telomeri equivalenti a quelli di un uomo di 42 anni", ha dichiarato Athanase Benetos, capo della geriatria presso l'Ospedale universitario di Nancy e ricercatrice presso l'Inserm.

Secondo Elissa Epel, questa caratteristica potrebbe essere spiegata dall'azione degli estrogeni. "Gli studi sperimentali suggeriscono che questi ormoni aumentano l'attività della telomerasi, l'enzima che può proteggere e allungare i telomeri", ha affermato la ricercatrice. Un'ipotesi confutata dal professor Benetos. Quest'ultimo spiega che dovremmo quindi osservare un'accelerazione dell'usura dei telomeri dopo la menopausa a causa della carenza di estrogeni. 

La longevità delle donne non può essere ridotta a una semplice domanda ormonale è indubbiamente più complessa.

"Per spiegare questa lacuna, i ricercatori hanno esplorato tutte le aree: biologica, sociale, comportamentale e così via, ma nessuno ad oggi è riuscito a spiegare il fenomeno", analizza il professor Jean-Marie Robine, un demografo, che guida il team longevità biodemografici ricerca e vitalità a Inserm.

Il vantaggio biologico per le donne verrebbe essenzialmente dal loro ruolo nella riproduzione. Le donne danno alla luce bambini e, durante la loro evoluzione, hanno dovuto accompagnarli da vicino durante i primi anni di vita per consentire loro di sopravvivere fino all'età adulta. "Questo è vero per tutte le specie animali. La longevità è sempre dalla parte di chi si prende cura dei bambini, che li protegge ", sottolinea la professoressa Jean-Marie Robine.

Le donne in particolare hanno un vantaggio genetico con i loro due cromosomi X: se una mutazione colpisce uno dei geni dei due cromosomi X, l'altro andrebbe a compensarla. "La donna quindi possiede il gene più robusto, che invece non è il caso degli uomini, che sono XY", afferma il professor Athanase Benetos. Inoltre, la coppia di cromosomi X giocherebbe un ruolo importante contro le lesioni ossidative causate dai radicali liberi. "I doppi cromosomi X garantiscono la replicazione degli enzimi di riparazione, che il cromosoma Y è molto meno in grado di replicare", osserva Jacques Vallin, in Demografia. Determinanti della mortalità (INED).  "Questo vantaggio biologico partirebbe dall'età di circa due anni", afferma Jean-Marie Robine. 

Oggi, questo vantaggio sembra stabilizzarsi o addirittura diminuire, perché gli uomini a loro volta beneficiano dei progressi della moderna medicina e le donne hanno adottato comportamenti più rischiosi. Infatti i benefici biologici innati sembrano essere protezioni molto deboli contro il tabacco, l'alcol o qualsiasi altro ambiente avverso.

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